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Argentine : morts en série de baleines australes, une micro-algue suspectée


Les décès en série de baleines australes ces derniers jours dans le sud de l’Argentine, qui pourraient être liés à la prolifération d’une micro-algue, inquiètent les scientifiques, qui saluent pourtant cette année une présence record de cétacés depuis 50 ans.

Du premier cadavre retrouvé le 24 septembre au 2 octobre, au moins 13 baleines mortes ont été recensées dans le golfe de Nuevo, près de la péninsule de Valdez (à 1 300 km de Buenos Aires), sanctuaire et lieu de reproduction où la baleine franche australe (Eubalaena australis) revient de juillet à novembre, selon l’Institute for Whale Conservation (ICB).

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Des autopsies sur les cadavres repêchés – plusieurs sont encore au large – et des analyses d’eau et de coquillages sont en cours, « pour déterminer l’éventuelle présence de biotoxines liées à la prolifération d’algues nuisibles, communément appelée marée rouge », selon Agustina Donini, coordinatrice du Whales Program, cité dans le communiqué de presse de l’ICB lundi.

« Aucune des baleines (mortes) observées à ce jour ne présentait de signes de lésions traumatiques ou d’emprise (dans des filets ou des clôtures, ndlr), et toutes étaient en bon état nutritionnel », note l’ICB.

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Le nombre inhabituellement élevé de baleines mortes en peu de temps dans la même zone suggère qu' »une variable environnementale locale » pourrait avoir contribué, selon Marcella Uhart, co-directrice du programme.

La « marée rouge » est un phénomène, en partie saisonnier, de prolifération de certaines algues microscopiques, lié à une combinaison de facteurs tels que la température, la luminosité, l’acidité ou la salinité de l’eau. Le pigment de la microalgue peut, selon la quantité, produire des nappes rougeâtres en surface, d’où son nom.

Le maire de Puerto Piramides, Fabian Gandon, a également semblé privilégier cette hypothèse, évoquant « une croissance inhabituelle » de la marée rouge dans les golfes de Nuevo et de San José.

Recommandation a été donnée à la population locale de ne pas consommer de mollusques bivalves, qui ont la particularité de concentrer les toxines liées aux micro-algues. La toxicité pour l’homme dépend du degré de concentration.

Malgré ces séries de morts de baleines, le relevé photo-aérien annuel de l’ICB avait recensé cette saison 1.420 baleines (principalement des baleines franches), dont 554 petites, dans les eaux des golfes de Nuevo et de San José, soit « le plus grand nombre de baleines ». individus observés en 51 années d’études ».

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L’ICB assure qu’il y a encore « beaucoup plus de baleines » dans la zone, car le but des survols n’est pas tant de les compter que d’identifier chaque cétacé, ce qui est possible grâce aux callosités sur la tête. de la baleine franche, propre à chaque animal. L’ICB dispose ainsi d’un registre de 4 000 spécimens.

À ce jour, l’ICB n’a pas d’explication certaine à ce retour en nombre de baleines à Valdez, perceptible depuis environ deux ans. Il rappelle également que le nombre de baleines mortes est actuellement bien en deçà des 45 recensées en 2021.

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