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ANDREW PIERCE rend compte de la réunion de crise de fin de soirée dans la suite Hyatt du 22e étage de Liz Truss


Dimanche soir à l’hôtel Malmaison Birmingham, et le chancelier Kwasi Kwarteng avait l’air inhabituellement maîtrisé.

Quelques heures plus tôt, il avait montré au Premier ministre un brouillon de son discours du lendemain, dans lequel il avait l’intention de jurer – face à une opposition furieuse – de « maintenir le cap » sur les projets controversés du gouvernement de supprimer le taux maximal de 45 pence. de l’impôt sur le revenu.

Pourtant, il y avait déjà des signes que la politique pourrait être vouée à l’échec.

Kwarteng avait, en vérité, été de plus en plus frustré. Dans son mini-budget à peine neuf jours plus tôt, il avait gelé les factures d’énergie du pays pour un coût de peut-être 65 milliards de livres sterling, promis d’annuler la hausse détestée de son prédécesseur Rishi Sunak à l’assurance nationale et même de réduire d’un centime le taux de base de l’impôt sur le revenu. . Chacun d’entre eux aiderait les gens ordinaires, pas les millionnaires.

Et pourtant, tout ce dont les médias et l’opposition pouvaient parler était la décision d’abolir le taux de 45 pence pour ceux qui gagnaient 150 000 £ et plus. La politique pourrait coûter peut-être 2 milliards de livres sterling – et pourrait, selon lui, s’autofinancer. C’était un spectacle secondaire – mais une ogive nucléaire politique.

Le député Grant Shapps a qualifié le programme de 45p « d’erreur directe qui nuit à la crédibilité économique du gouvernement »

Lors d’un dîner à la Malmaison – tenu à l’ombre du Centre international des congrès de Birmingham, lieu de la conférence du parti conservateur de cette année – Kwarteng suivait toujours publiquement la ligne du parti. Il a défendu la coupe avec l’exubérance habituelle – mais cela aurait pu être une simple bravade.

J’ai appris que, peu avant le dîner, l’ex-ministre Grant Shapps – un vieil ami de Kwarteng et un critique de plus en plus bruyant de la réduction d’impôts – avait montré au chancelier une feuille de calcul sur son téléphone portable.

Shapps, un geek politique avoué, avait cartographié les intentions de vote des députés conservateurs – et les chiffres semblaient sombres.

Des dizaines de députés d’arrière-ban étaient résolument contre la politique, prévoyant soit de se rebeller en votant avec l’opposition, soit de s’abstenir complètement.

Avec désinvolture, entre des gorgées d’eau gazeuse au lieu de son vin blanc habituel, Kwarteng a déclaré à ses convives que le vote sur le mini-budget aurait désormais lieu après le 23 novembre – la date de son «état financier» prévu décrivant comment il avait l’intention de payer pour toutes ses généreuses réductions d’impôts. (Aujourd’hui, il semble y avoir eu un autre demi-tour avec des nouvelles que le mini budget pourrait être avancé à ce mois-ci.)

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Shapps lui-même – qui a qualifié le programme « d’erreur directe qui nuit à la crédibilité économique du gouvernement »

Un certain nombre de hauts conservateurs avaient passé dimanche à fustiger la coupe de 45p, dans ce qui équivalait à un cadeau au travail. En plus de Shapps lui-même – qui a qualifié le stratagème «d’erreur directe qui nuit à la crédibilité économique du gouvernement» – le traître en série Michael Gove avait été cinglant.

Lors de l’émission politique de Laura Kuenssberg sur BBC One ce matin-là, Gove a déclaré que la coupe avait « les mauvaises valeurs » et a ajouté de manière dévastatrice qu’elle n’était « pas conservatrice ».

Le Premier ministre, lui aussi, avait pendant des jours défendu la politique jusqu’au bout – y compris dans l’émission de Miss Kuenssberg. « Je maintiens le paquet que nous avons annoncé », a déclaré Miss Truss.

Cependant, dans des commentaires qui ont consterné son propre parti, le Premier ministre a également admis que la réduction de 45p n’avait pas été convenue à l’avance par le Cabinet, ajoutant pour faire bonne mesure que c’était la « politique du chancelier ».

Les députés conservateurs ont été consternés que Truss semble blâmer Kwarteng pour la politique impopulaire. L’ex-ministre Nadine Dorries l’a accusée d’avoir « jeté la chancelière sous un bus ». (Les amis de Miss Truss ont insisté auprès de moi sur le fait qu' »elle ne faisait que répondre directement ».)

Dans l'émission politique de Laura Kuenssberg sur BBC One ce matin-là, Gove (à gauche) a déclaré que la coupe avait

Dans l’émission politique de Laura Kuenssberg sur BBC One ce matin-là, Gove (à gauche) a déclaré que la coupe avait « les mauvaises valeurs » et a ajouté de manière dévastatrice qu’elle n’était « pas conservatrice ».

Quelques minutes seulement après la fin de l’interview de Kuenssberg, un ministre au visage cendré m’a dit : « Cette mesure ne passera pas aux Communes – trop de députés voteront contre. Si nous le soutenons, nous passerons un mauvais moment dans nos circonscriptions et sur les réseaux sociaux. Il faut que ça parte.

Shapps lui-même – qui a qualifié le stratagème « d’erreur directe qui nuit à la crédibilité économique du gouvernement », déclarant: « J’ai été appelé pour des affaires urgentes du gouvernement ». Il avait, je l’ai établi, été convoqué par le Premier ministre.

Au fur et à mesure que la journée avançait, le chaos persistait – et peut-être que Miss Truss commençait à se rendre compte que la dame était peut-être pour se retourner après tout. À 21 heures, Penny Mordaunt, la chef de la Chambre des communes, discutait de la ligne 45p lors d’une réunion en marge lorsqu’elle a déclaré: « Nous sommes presque lundi, et qu’avons-nous appris jusqu’à présent lors de la conférence? » Nous avons appris que nos politiques sont excellentes, mais nos communications [communication] c’est de la merde.’

Au dîner de la Malmaison à 21h45, le téléphone de la chancelière a sonné. Il s’est excusé et a annoncé qu’il devait partir. Il avait été convoqué dans la suite du Premier ministre au 22e étage de l’hôtel Hyatt pour ce qui a été décrit comme une « réunion de crise ».

À 21h45, Kwarteng a été convoqué dans la suite du Premier ministre au 22e étage de l'hôtel Hyatt pour ce qui a été décrit comme une

À 21h45, Kwarteng a été convoqué dans la suite du Premier ministre au 22e étage de l’hôtel Hyatt pour ce qui a été décrit comme une « réunion de crise ».

Le but de la réunion était clair. Le plan fiscal, Truss et Kwarteng étaient d’accord, devait disparaître : il éclipsait tout le reste.

« Nous perdions le contrôle de l’agenda », déclare un partisan clé du Premier ministre. « Cela ne se transformait pas en une conférence de premier parti triomphante pour Liz en tant que chef. »

Au cœur du demi-tour se trouvait un simple calcul politique. Oui, l’opposition et la BBC profiteraient du fait que le gouvernement fasse volte-face sur une politique phare. (Et, en effet, le présentateur de Radio 4, Nick Robinson, pouvait à peine dissimuler sa joie dans l’émission Today le lendemain matin alors qu’il a impitoyablement aiguilleté le chancelier lors de l’interview de 8h10.) Mais laisser la réduction d’impôt en place risquait de saper l’ensemble du programme du gouvernement.

Un peu après 22h30, Truss et son équipe sont arrivés pour une réception au restaurant The Cube, avec sa vue panoramique sur la ville. L’événement avait été organisé par le site Web conservateur Home – la bible des fidèles conservateurs – et était co-organisé par des officiers du comité de 1922 du parti conservateur.

Le vin coulait abondamment, mais Truss s’abstint. Après avoir été présentée par le président de 1922, Sir Graham Brady, il y a eu des acclamations bruyantes lorsque Truss a crié: « Franchement, nous n’avons pas fait assez d’arguments conservateurs ces dernières années! » C’était une performance de bravoure. Pourtant, elle savait que le demi-tour, annoncé sous peu, allait lui coûter cher.

À 23 heures, Truss avait comparu devant le Comité de 1922 avec une performance de bravoure.  Pourtant, elle savait que le demi-tour, qui devait être annoncé sous peu, allait lui coûter cher

À 23 heures, Truss avait comparu devant le Comité de 1922 avec une performance de bravoure. Pourtant, elle savait que le demi-tour, qui devait être annoncé sous peu, allait lui coûter cher

De retour dans sa suite après 23 heures, son équipe a parcouru les premières éditions des journaux du lendemain. La plupart menaient avec des gros titres exténuants prédisant une «révolte conservatrice» contre les plans fiscaux. Au moins 36 députés conservateurs, le nombre requis pour renverser le gouvernement, devaient voter contre.

Les whips, qui sont responsables de la discipline de parti, n’avaient pas ordonné aux députés d’arrière-ban de respecter la réduction d’impôt avant la conférence. Ils auraient été « aveuglés » par l’ampleur de la rébellion montante.

Alors que les derniers détails sur la façon d’encadrer la reddition étaient débattus dans la suite du Premier ministre, le nouveau président du parti, Jake Berry, un «Red Waller» qui avait averti les députés conservateurs qu’ils risquaient d’être suspendus s’ils votaient contre l’un des budgets, était l’hôte un apéritif tard le soir à proximité.

Le président semblait nerveux. Son téléphone n’arrêtait pas de sonner. Il était clair pour toutes les personnes présentes que quelque chose de majeur se passait. Le Daily Mail a entendu parler du demi-tour peu avant 22h30. Le journal a mis à jour sa première page pour afficher un nouveau titre : les conservateurs sont-ils au bord d’un revirement fiscal de 45 pences ? Notre histoire a mis en évidence les rôles de Gove et Shapps dans la conduite de la révolte.

Tout compte fait, ce fut un gâchis politique impie – et une journée désastreuse à la conférence. Ce matin, le gouvernement est passé à la limitation des dégâts. À l’aube, Wendy Morton, le whip en chef, sonnait à la hâte au Cabinet, un ministre me disant qu’ils avaient été informés du demi-tour à 7 heures du matin – à peine 25 minutes avant que le chancelier lui-même ne le confirme sur Twitter.

« À l'aube, Wendy Morton, le whip en chef, sonnait à la hâte au Cabinet, un ministre m'a dit qu'ils avaient été informés du demi-tour à 7 heures du matin – à peine 25 minutes avant que le chancelier lui-même ne le confirme sur Twitter »

« À l’aube, Wendy Morton, le whip en chef, sonnait à la hâte au Cabinet, un ministre m’a dit qu’ils avaient été informés du demi-tour à 7 heures du matin – à peine 25 minutes avant que le chancelier lui-même ne le confirme sur Twitter »

Cinq minutes avant l’annonce de M. Kwarteng – « Nous comprenons et nous avons écouté », a-t-il écrit en ligne -, je suis tombé sur le chancelier lui-même dans le centre de conférence. « Y a-t-il quelque chose que vous voudriez partager avec nous, Chancelier ? Je lui ai demandé. Il sourit tristement, gardant la tête baissée.

Hier soir, un haut responsable conservateur m’a dit: « Le Premier ministre et la chancelière ont épuisé beaucoup de bonne volonté ». Vous devez vous rappeler : les deux tiers des députés conservateurs n’ont pas voté pour elle. C’est très bien qu’elle insiste sur le fait qu’il n’y aura «pas de demi-tour» et qu’elle parle dur de décisions difficiles, mais elle n’a pas le mandat.

Quant à Truss, on me dit qu’elle est « blessée » d’avoir dû renoncer à un changement fiscal aussi totémique. Comme l’a dit le patron du groupe de réflexion Mark Littlewood: « Je connais Liz Truss depuis de nombreuses années, et je ne peux pas penser à une autre fois où elle a changé d’avis sur quoi que ce soit, quoi que ce soit. »

Rishi Sunak, que Truss a battu pour la direction conservatrice, a choisi de rester à l’écart de la conférence conservatrice, ainsi que de nombreux députés conservateurs. Il sera maintenant de retour au Parlement, travaillant tranquillement sur une nouvelle campagne pour la direction des conservateurs.

La débâcle de ces derniers jours confirmera son point de vue selon lequel sa carrière politique de première ligne est loin d’être terminée. Truss devra travailler dur pour vaincre les ennemis de son propre groupe


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