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L'Europe

Alors que l’Ukraine se prépare pour une deuxième année de guerre, la perspective d’une impasse se profile


WASHINGTON – Alors que la guerre en Ukraine entre bientôt dans sa deuxième année, les troupes ukrainiennes auront beaucoup plus de mal à récupérer du territoire auprès des forces russes qui se concentrent sur la défense de leurs gains terrestres restants plutôt que sur une poussée plus profonde dans le pays, selon des responsables américains.

Au cours des 10 premiers mois de la guerre, l’armée ukrainienne – avec un soutien américain important – a déjoué une armée russe incompétente, l’a combattue jusqu’à l’arrêt, puis a repris des centaines de kilomètres carrés et la seule capitale régionale que la Russie avait capturée.

Malgré les attaques russes incessantes contre les sources d’énergie civiles, l’Ukraine a toujours maintenu l’élan sur les lignes de front depuis septembre. Mais le cours de la guerre est susceptible de changer dans les mois à venir, car la Russie améliore ses défenses et pousse plus de soldats sur les lignes de front, ce qui rend plus difficile pour l’Ukraine de reprendre les immenses étendues de territoire qu’elle a perdues cette année.

Tous ces facteurs font du scénario le plus probable entrant dans la deuxième année de la guerre une impasse dans laquelle aucune armée ne peut prendre beaucoup de terrain malgré des combats intenses, selon les évaluations du gouvernement américain.

« Je pense qu’il est beaucoup plus facile pour l’Ukraine de défendre un territoire que de passer à l’offensive pour reconquérir un territoire », a déclaré Evelyn Farkas, une ancienne haut responsable du Pentagone qui est maintenant directrice exécutive de l’Institut McCain. « Nous devons fournir aux Ukrainiens l’équipement et la formation nécessaires pour ce faire. »

Le président ukrainien Volodymyr Zelensky devrait demander exactement cela lorsqu’il rencontrera le président Biden et s’adressera au Congrès mercredi soir, sa première visite à l’extérieur du pays depuis le début de la guerre.

Au cours des six derniers mois, les forces ukrainiennes ont ralenti l’avancée de la Russie dans le Donbass à l’est, récupéré une large bande de terre dans le nord-est et pris le contrôle de Kherson, une grande ville du sud. Mais les victoires ont eu un coût élevé : des milliers de soldats ukrainiens tués et la dépense d’immenses quantités de munitions, en particulier des obus d’artillerie. En fait, pendant une grande partie de l’année, l’Ukraine a tiré beaucoup plus de coups d’artillerie en une semaine que les États-Unis ne pouvaient en produire en un mois.

Les responsables ukrainiens ont déclaré qu’ils prévoyaient de poursuivre leur contre-offensive contre les Russes. L’accent sera mis sur le sud, où les dirigeants militaires et politiques ukrainiens estiment qu’ils doivent faire des gains contre les forces russes pour restaurer le territoire ukrainien critique.

Les responsables américains affirment que l’Ukraine évitera probablement d’envoyer son armée directement en Crimée et s’appuiera plutôt sur des opérations plus secrètes – similaires à l’attaque sur le pont du détroit de Kertch qui a détruit une ligne d’approvisionnement russe clé – et des frappes aériennes pour attaquer les positions militaires russes en Crimée.

Les responsables ukrainiens ont déclaré à leurs homologues américains qu’il était essentiel de localiser les forces russes en Crimée. S’ils relâchent la pression là-bas, les Ukrainiens craignent que cela ne permette aux Russes de déplacer plus de forces ou d’équipements défensifs vers d’autres zones, selon des responsables américains qui parlaient sous couvert d’anonymat en raison de la sensibilité des discussions.

L’Ukraine s’est également fiée aux rapports des services de renseignement américains qui indiquent où l’armée russe est la plus faible. La contre-offensive de l’armée ukrainienne à l’extérieur de Kharkiv en septembre a été couronnée de succès en partie parce que les Ukrainiens faisaient face à une force russe évidée et non préparée. Les responsables américains ne croient pas que même le commandement militaire russe savait à quel point ces forces étaient faibles ou à quel point elles étaient mal préparées à une frappe ukrainienne.

Les responsables américains continuent de rechercher les points faibles des lignes russes, à la recherche d’unités au bord de l’effondrement, qui pourraient fondre face à une poussée soutenue de l’Ukraine. La découverte de ces unités fragiles pourrait permettre des victoires plus modestes des troupes ukrainiennes, ont déclaré des responsables américains.

« Ce que cette guerre nous a montré, c’est qu’il vaut mieux ne pas sous-estimer l’Ukraine », a déclaré Colin H. Kahl, sous-secrétaire à la Défense pour la politique, dans une interview.

Néanmoins, la capacité de Kyiv à organiser des frappes efficaces contre les bases et les lignes de ravitaillement russes ne suffira pas à déloger les troupes de Moscou des régions du pays où elles ont concentré leurs forces.

Selon ces responsables américains, toute petite percée des forces ukrainiennes au cours des prochains mois ne devrait pas conduire à un large effondrement de l’armée russe, mais il est également peu probable que la Russie obtienne quoi que ce soit qui ressemble à une large victoire militaire en Ukraine.


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Tout au long de la guerre, l’avancée de la Russie a été entravée par une série d’erreurs. Les troupes russes sont entrées en Ukraine avec l’intention d’encercler puis de capturer Kyiv, de renverser le gouvernement de M. Zelensky et de couper l’accès sud de l’Ukraine à la mer Noire. Le seul succès marginal de ces efforts a été l’attaque du sud, qui a finalement permis aux troupes russes – après une longue bataille – de prendre Kherson et d’établir un pont terrestre vers la Crimée. (Bien qu’ils n’aient jamais atteint leur objectif initial d’Odessa.) Mais même l’offensive du sud a finalement stagné et Kherson, 10 mois plus tard, est de retour aux mains des Ukrainiens.

Lorsque les unités russes n’ont pas suivi les ordres, les généraux russes ont été contraints d’aller au front pour renforcer les unités. Et lorsque ces généraux se sont positionnés près des réseaux de communication, ils ont révélé leurs positions, permettant aux forces ukrainiennes de tuer 12 généraux russes stupéfiants, selon les responsables américains. En échouant à assurer la supériorité aérienne, les troupes russes ont combattu les premiers mois de la guerre dans des cieux contestés, forçant leurs pilotes à lancer des frappes depuis la frontière, puis à retourner en toute sécurité en Russie ou en Biélorussie.

«Cette guerre favorise les compétents par rapport aux incompétents, comme toutes les guerres le font », a déclaré Frederick W. Kagan, chercheur à l’American Enterprise Institute qui écrit régulièrement sur les opérations russes en Ukraine. « Les Russes n’ont pas réussi parce qu’ils font preuve de leur incompétence habituelle.

Mais les responsables américains affirment qu’il existe des preuves que le Kremlin commence enfin à apprendre de ses erreurs. Il a mis un seul général en charge de la guerre – le général Sergei Surovikin – qui, selon les responsables américains, exécute plus efficacement des opérations militaires complexes.

Ces dernières semaines, des responsables militaires ukrainiens ont déclaré que Moscou avait intensifié ses frappes aériennes sur les lignes défensives de l’armée, augmentant le nombre de victimes ukrainiennes.

Aussi bâclée qu’ait été la mobilisation partielle russe initiale de 300 000 réservistes, le simple nombre de réservistes fait maintenant une différence le long des lignes défensives. Et à moins que ces troupes ne subissent un mauvais hiver, ce qui est possible avec une mauvaise logistique et un mauvais leadership, elles ne feront que se renforcer davantage au printemps, ont déclaré des responsables américains.

Les forces russes creusent également des positions défensives et construisent des tranchées, et elles ont abandonné des zones qui nécessitent un plus grand nombre de troupes à tenir, se déplaçant plutôt vers des positions plus faciles à sécuriser.

La retraite de Kherson, ont déclaré des responsables américains, est un exemple clé de la façon dont la Russie a tiré des leçons. Alors que le président Vladimir V. Poutine a initialement bloqué une décision de se retirer de Kherson, le général Surovikin a insisté sur le fait que c’était nécessaire jusqu’à ce que M. Poutine cède. La retraite de la Russie a permis aux forces russes d’utiliser le fleuve Dnipro pour se protéger de nouvelles attaques ukrainiennes; l’ensemble de l’opération a mis en évidence une exécution militaire sophistiquée qui était inhabituelle au début de la guerre, ont déclaré des responsables américains.

Le général Surovikin, qui dirige les forces russes depuis octobre, utilise une stratégie qui met l’accent sur la défense stratégique, selon ces responsables américains. Il a, jusqu’à présent, été en mesure d’améliorer les défenses et d’injecter de la discipline dans les troupes russes déployées dans le sud et l’est de l’Ukraine. Leur poussée actuelle à Bakhmut dans la région orientale du Donbass est limitée, conçue pour sécuriser de meilleures positions à partir desquelles se défendre contre une contre-attaque ukrainienne.

« Il consolide ses positions et il essaie de construire un réseau de tranchées et un ensemble plus sensé de positions et de points de contrôle », a déclaré Dara Massicot, chercheuse principale en politiques à la RAND Corporation, lors d’un entretien téléphonique.

Mme Massicot a déclaré que le général Surovikin expérimente également de nouvelles tactiques pour l’armée de l’air russe, notamment la manière dont elle lance des missiles sur l’Ukraine pour tenter de brouiller ses défenses aériennes. Ces nouvelles tactiques russes aboutiront probablement à une impasse, laissant les deux parties se bousculer pour prendre le dessus si de véritables négociations devaient commencer.

À certains égards, la guerre devient une guerre qui dépend des munitions et des fournitures – deux besoins fondamentaux qui peuvent faire ou défaire l’un ou l’autre côté.

« Il s’agit de plus en plus d’une compétition entre la base industrielle occidentale et la base industrielle russe, avec l’aide des Iraniens, des Nord-Coréens et de quelques autres pays », a déclaré Seth G. Jones, vice-président senior du Center for Strategic and International Studies. .

Avec l’arrivée de M. Zelensky à Washington, l’administration Biden est sur le point d’offrir un nouveau paquet d’armes de 1,8 milliard de dollars qui enverrait une batterie de défense aérienne Patriot en Ukraine, ainsi que des munitions à guidage de précision pour les avions de chasse et d’autres armes, ont déclaré de hauts responsables de l’administration. Depuis le début de la guerre en février, les États-Unis ont envoyé plus de 20 milliards de dollars d’aide militaire à l’Ukraine.

Le package présenté mercredi comprendra pour la première fois des batteries de défense aérienne et des bombes à guidage de précision. Mais encore plus d’armements pour les unités terrestres seront nécessaires pour éviter une impasse dans les mois à venir, selon les législateurs et les experts extérieurs.

Lorsque les Ukrainiens reprendront l’offensive, ils auront sans aucun doute besoin de plus d’artillerie et de munitions, a déclaré le représentant Seth Moulton, un démocrate du Massachusetts membre du House Armed Services Committee qui s’est récemment rendu à Kyiv. « Mais ils auront également besoin de choses comme des véhicules blindés, des chars et d’autres plates-formes mobiles qui peuvent les aider à avancer contre les forces ennemies retranchées », a-t-il déclaré.

Les forces ukrainiennes auront également besoin d’un approvisionnement régulier en missiles antiaériens, en systèmes antiblindés, en drones, en munitions flottantes – des systèmes aériens qui attendent passivement dans une zone jusqu’à ce qu’une cible soit identifiée – des véhicules et des avions. Ils ont également besoin d’articles banals tels que des pièces de rechange, du pétrole, de l’huile et des lubrifiants.

« Les aider à remplacer les stocks épuisés et les équipements cassés est essentiel », a déclaré M. Moulton.

Thomas Gibbons-Neff a contribué aux reportages de Kramatorsk, en Ukraine.


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