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Adams ne sera pas le premier « maire de nuit » de New York


« C’est une ville de vie nocturne », a récemment déclaré le maire élu à Stephen Colbert. « Je dois tester le produit. Je dois sortir.

Si vous vous trouviez dans la section 41 du cimetière Gate of Heaven à Hawthorne, NY, la nuit où Adams s’est entretenu avec Colbert – eh bien, tout d’abord, vous avez quelques explications à faire. Deuxièmement, vous avez peut-être entendu le sol gronder sous la pierre tombale de quelqu’un. Ce quelqu’un, ou ancien quelqu’un, aurait été James J. Walker, signalant son approbation de la croyance d’Adams en la vie après la tombée de la nuit.

Il y a près d’un siècle, Jimmy Walker a gagné la renommée et l’affection en tant que « maire de nuit de New York », un surnom bien mérité. Pendant ses près de sept ans en tant que magistrat en chef de la ville, il a gardé des heures qui auraient fait honte à Dracula, sans parler de leur goût commun pour les Bloody Mary.

Adams est encore à plus d’un mois de son investiture, mais ses escapades nocturnes, comme celles de Walker, ont déjà fourni aux médias une copie colorée. Le New York Post a récemment rendu compte d’un dîner de trois heures que le célèbre maire élu végétalien a apprécié dans un point chaud italien du West Side, sans parler des visites préélectorales à Zero Bond, un club privé, où il a passé du temps avec divers noms en gras jusqu’au petit matin. « Quand vous sortez la nuit, cela aide à réduire la criminalité », a déclaré Adams à New York 1. « Cela attire les touristes dans la ville. »

Walker, un démocrate de Tammany Hall qui a dirigé la ville de 1926 à 1932, admirerait sûrement les ambitions d’Adams après les heures normales. Beau et incroyablement mince (Al Smith, qui partageait une chambre avec le futur maire d’Albany lorsqu’ils étaient législateurs de l’État, a déclaré que la vue de Walker dans son pyjama rayé lui rappelait une canne en bonbon), Walker ne voyait aucune raison de s’excuser pour sa préférence. pour les bars clandestins, l’alcool de l’ère de la Prohibition et les relations illicites sur l’entreprise prosaïque de la gestion de la ville. Lorsqu’on lui a reproché d’avoir accepté une augmentation de salaire de 15 000 $ — à 40 000 $ — il a répondu : « C’est bon marché ! Pensez à ce que cela coûterait si je travaillais à temps plein.

Il était une présence constante aux ouvertures de Broadway et aux matchs de boxe, impeccablement habillé et accompagné non pas de sa femme, Janet, mais de sa petite amie, Betty Compton, une actrice d’origine anglaise qui a joué avec les Ziegfeld Follies. Son point d’eau préféré était un joint appelé Central Park Casino, qui n’était pas du tout un casino mais un restaurant chic et une discothèque avec une glorieuse salle de bal Art-Déco en verre noir près de East 72nd Street. Il a été dit qu’il y passait au moins trois nuits par semaine et dirigeait les affaires de la ville depuis un bureau situé dans les locaux. Dans une coïncidence remarquable, un ami du maire, Sidney Solomon, a obtenu un bail bien inférieur au taux du marché pour le casino à la fin du premier mandat de Walker. Walker a déclaré à Compton : « Le casino sera notre endroit. » Et c’était ainsi.

C’était l’âge du jazz, les années folles, une époque d’argent facile, de rébellion juvénile et de pure bêtise, et personne ne personnifiait mieux l’esprit du moment que Jimmy Walker. C’était aussi, bien sûr, l’ère de la Prohibition, et Walker était un symbole parfait du mépris des New-Yorkais pour les graines de foin paroissiales, les fanatiques religieux et les réformateurs sans humour qu’ils blâmaient pour l’erreur catastrophique connue sous le nom de 18e amendement.

Avec chaque bouteille de champagne commandée par le maire de nuit, New York – une ville d’immigrants qui considérait la Prohibition comme le jugement d’origine américaine sur leur culture et leurs valeurs – a levé le doigt du milieu collectif sur les gens à l’ouest de l’Hudson et au nord du Bronx.

Walker était tout aussi dédaigneux envers les réformateurs progressistes d’élite qui avaient tendance à regarder de haut les pols de Tammany, même ceux comme Walker qui soutenaient les problèmes de casse-croûte comme l’indemnisation des accidents du travail, les logements sociaux et les hôpitaux municipaux. Ses électeurs ont adoré quand il a déployé son esprit considérable contre un réformateur au col amidonné. Au cours d’une interminable réunion publique que présidait Walker, un représentant du groupe de bon gouvernement Citizens Union s’est levé pour prononcer une onctueuse homélie sur une réforme promettant un paradis politique sur terre. Walker l’a arrêté et lui a demandé de répéter son affiliation.

« Union des citoyens », a déclaré l’orateur.

« Union citoyenne ? » Walker a demandé, bien qu’il connaisse sûrement le nom propre du groupe.

« Les Citoyens Union », a répondu l’orateur, ne cachant pas son exaspération.

« Aha », a déclaré Walker. « Ensuite, il y a deux de toi. »

Tant que les temps étaient bons, les réformateurs ne pouvaient pas faire grand-chose pour ébranler l’histoire d’amour de New York avec le charmant bon vivant de l’hôtel de ville. Fiorello LaGuardia, un républicain qui a sauté sur une grenade électorale en 1929 lorsque Walker briguait un second mandat, a tenté de se frayer un chemin vers la victoire, promettant d’être « un maire à plein temps qui dormira la nuit et travaillera le jour ». Il a remporté 25 pour cent des voix. Inconsolable, LaGuardia a déclaré qu’il en avait fini avec la politique et qu’il se retirerait à la campagne pour élever des poulets.

Les choses se sont effondrées pour Walker lorsque le marché boursier s’est effondré en 1929, entraînant la Grande Dépression. Son penchant pour l’affichage ostentatoire – subventionné par la générosité officieuse de ses admirateurs – et la pourriture qu’il laissait s’envenimer au sein du département de police et d’autres agences semblaient soudain hors de propos et indéfendables. Une succession de scandales a conduit le gouverneur de l’époque. Franklin Roosevelt convoquer Walker à une enquête publique dans la salle rouge du Capitole de l’État, plus récemment le site de la plupart des briefings télévisés nationaux d’Andrew Cuomo sur Covid-19. Il est vite devenu évident que le maire désinvolte n’avait aucune réponse aux questions de FDR sur la corruption qui avait envahi son administration.

Faisant face à la destitution, Walker démissionna de son poste de maire le 1er septembre 1932 et s’embarqua bientôt pour l’Europe.

Mais il ne pouvait pas rester loin de New York, peu importe sa disgrâce. Il est revenu quelques années plus tard, animant une émission de radio populaire et travaillant pour la ville en tant que médiateur municipal du travail pour 20 000 $ par année. Il a obtenu le poste grâce aux bons offices de son ancien bourreau, LaGuardia, qui, en fait, ne s’est pas retiré pour élever des poulets mais a plutôt remporté la mairie en 1933. Lorsque Walker est décédé en 1946, des milliers de personnes en deuil se sont rassemblées devant la cathédrale Saint-Patrick le un froid matin de novembre pour ses funérailles.

Bien avant de décider de faire de la politique pour gagner sa vie, le jeune Jimmy Walker se croyait auteur-compositeur et artiste, probablement sa véritable vocation. L’une de ses chansons, « Will You Love Me in December As You Do in May » (les fans des Beatles reconnaîtront peut-être le thème existentiel), était un hit de Tin Pan Alley au début du 20e siècle.

Malgré le scandale et la ternissure, et peut-être malgré eux, les New-Yorkais ont bel et bien aimé Jimmy Walker au mois de décembre de ses années. Pourtant, son étreinte de la belle vie a perdu beaucoup de son charme lorsque les New-Yorkais ont été obligés de faire la queue pour du pain plutôt que pour du gin de baignoire et un Charleston.

Eric Adams ravit les New-Yorkais avec son discours sans vergogne sur le retour du glamour et de l’excitation à la vie nocturne de New York. Cependant, il ferait bien de vérifier le taux de chômage toutes les quelques semaines avant de partir pour une escapade après minuit.

Terry Golway est rédacteur en chef à POLITICO, responsable de la couverture politique de l’État de New York à partir d’Albany. Il est historien de New York, titulaire d’un doctorat. dans l’histoire des États-Unis et auteur de plus d’une douzaine de livres, le plus récent étant « Frank and Al : FDR, Al Smith et l’Alliance improbable qui a créé le Parti démocratique moderne ».

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